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Sueño y funciones cognitivas

Sueño y funciones cognitivas

¿Qué relación existe entre el dormir y las funciones cerebrales?

Una de las funciones del sueño es sin duda, la restauración diaria del cerebro, esto queda claro después de una mala noche de sueño que provoca al día siguiente lentitud en las funciones cerebrales, manifestadas principalmente por problemas de atención y memoria, aunado a fatiga, sensación de pesadez en cabeza y cuello, y cambios en estado de ánimo y carácter. Cuando el mal dormir se prolonga por varios días o semanas, estas sensaciones de disminución en el funcionamiento cerebral, físico y emocional, también ocurren de manera permanente.

Pero, ¿qué funciones cerebrales se activan durante el sueño y qué sitios anatómicos se activan al dormir? Recordemos que existen 4 fases de sueño que a su vez, se subdividen en sueño NoMOR formado por las tres etapas iniciales y el sueño MOR o etapa más profunda del dormir, mismas que suceden con diferentes expresiones cerebrales y fisiológicas, relacionadas con distintas funciones de recuperación cognitiva.

En la tercera etapa del sueño NoMOR que ocurre durante el 20% de una noche de sueño, la actividad neuronal se sincroniza a una velocidad de 0,5 a 3 veces por segundo en la neo corteza cerebral (zona que regula funciones como la memoria, el pensamiento, el lenguaje o la conciencia).

Por su parte, la fase MOR (movimientos oculares rápidos), donde suceden los sueños, la descarga neuronal es rápida y se sincroniza entre 30 y 80 veces por segundo. Es decir, se observa actividad cerebral más intensa, por esta razón, a la etapa más profunda del dormir, se le conoce como sueño paradójico. Durante esta etapa, ocurren muchos cambios fisiológicos, entre los que destacan la relajación muscular absoluta y la presencia de movimientos de los ojos, respuesta que da nombre a esta fase profunda del dormir.

Respecto de las funciones cerebrales cognitivas desarrolladas durante el sueño, existe evidencia que durante el sueño NoMOR sucede la consolidación de la memoria, y que está involucrado el hipocampo, estructura cerebral responsable de codificar las experiencias recientes y establecer conexiones a largo plazo en la neo corteza.

De igual manera, la fase MOR que dura también el 20% de cada noche de sueño, se ha relacionado con procesos de abstracción y generalización de experiencias, dando lugar a mejorar la creatividad y la capacidad de resolución de problemas, con lo que la memoria emocional y de largo plazo, así como la inteligencia y otras funciones cerebrales, se refuerzan en esta etapa del dormir.

Es esta la razón por la que es tan importante soñar, los sueños ocurren en promedio cada 90 minutos en personas que duermen bien, lo que significa que en una noche de 8 horas, podemos soñar hasta en 5 ocasiones. El recuerdo de al menos un sueño al despertar, es un indicador de bien dormir y como consecuencia, buenos niveles de restauración cerebral. De manera opuesta, las personas con algún trastorno de sueño, van perdiendo paulatinamente la capacidad de soñar, situación que irá disminuyendo la expresión de las funciones mentales superiores como atención, memoria e inteligencia.

El conocimiento actual de las funciones del sueño, confirma la importancia del mismo para modular el buen funcionamiento cerebral. Entonces es importante tratar de dormir de la mejor manera o atender un trastornos de sueño, ya que el bien dormir asegura el procesamiento de las emociones, el aprendizaje y la memoria.

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